SK이노, 美 배터리 공장 1조 추가 투자...ITC 소송 영향 끼칠까

조광현 기자 / 기사승인 : 2020-01-16 12:00:52
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▲ SK이노베이션이 미국 조지아주에 건설 중인 배터리 공장 조감도.
[아시아타임즈=조광현 기자] SK이노베이션이 미국 조지아주 밴터리 공장에 추가 투자 계획을 공식화 했다. 


미국 국제무역위원회(ITC)가 LG화학과 SK이노베이션의 전기차 배터리 특허 침해 결과를 이달말 발표할 것으로 알려진 가운데 나온 내용으로 이번 투자 계획이 ITC 소송 결과에 영향을 끼칠지 업계의 관심이 집중되고 있다.

16일 SK이노베이션은 미국 조지아주 잭슨 카운티 커머스시에 건설 중인 9.8GWh/년 규모의 전기차 배터리 공장이 2021년 하반기 기계적 완공을 마치고 2022년 초 양산 공급에 들어갈 계획이라고 밝혔다.

SK이노베이션은 급성장하는 미국 시장을 감안해 단계별로 투자 확대도 검토 중이다. 1차 투자에 버금가는 수준의 연내 추가 투자를 검토하기 시작한 것으로, 약 1조원 수준의 추가 투자가 투입될 것으로 분석되고 있다.

최태원 SK그룹 회장도 지난 2018년 11월 ‘SK의 밤’ 행사에 참석해 “사업이 잘되면 50억 달러(약 5조7000억원)까지 투자 확대하고 6천명 채용도 가능해질 것"이라고 언급하며 추가 투자 가능성을 내비친 바 있다. 

 

▲ SK이노베이션이 미국 조지아주에 건설 중인 배터리 공장 공사현장.


◇ 최첨단 배터리 기술 집약…’3세대 전기차’ 시대 연다

SK이노베이션은 조지아 배터리 공장에 최첨단 배터리 기술을 접목해 본격적인 ‘3세대 전기차’ 시대를 연다는 방침이다.

3세대 전기차는 한 번 충전만으로 500km 이상을 달릴 수 있어 내연기관차량과 대등한 주행거리를 갖춘다. 서울에서 부산까지 이동하는 장거리 주행에도 중간에 충전을 할 필요가 없는 수준으로, 본격적인 전기차 보급을 이끌 게임체인저로 각광받는다. SK이노베이션은 2021년 중순부터 3세대 전기차용 배터리 시제품을 생산하고, 2022년부터 본격 양산에 돌입한다.

SK이노베이션 배터리 기술력은 경쟁사 대비 차별적 우위를 확보하고 있다. 특히 리튬이온배터리 분리막(LiBS) 기술과 생산능력을 확보해 국내 업체 중 유일하게 분리막을 자체 생산을 하고 있다. 분리막 등 소재 전문 회사인 SK아이이테크놀로지를 통해 배터리 사업과의 협업을 더욱 고도화 시키고 있다.

SK이노베이션은 셀 생산 방식에서도 차별화된 방식을 도입했다. 접착 공정을 없애면서 생산 단계가 줄어 성능 및 마진에서 다른 업체 대비 기술적인 우위를 점하고 있다. 배터리 및 배터리를 적층한 ESS 화재 원인으로 단 한번도 지목된 적이 없다는 차원에서 안전성도 보장됐다는 평가를 받는다.


▲ SK이노베이션 연구원들이 배터리셀을 소개하고 있다.

◇ 韓-美, SK-조지아주 협력의 상징으로 각광받는 ‘美 조지아 배터리 공장’

SK이노베이션은 미국 내 전기차 배터리 공장 투자 결정에 앞서 최종 부지 선정에 6개월 이상 공을 들였다. 그 결과 시장 확대 가능성 및 향후 영업 활동을 위한 기업 친화적 환경 등에서 높은 평가를 받은 조지아주를 미국 첫 전진기지로 낙점했다.

특히 조지아주가 보여준 적극적인 투자유치 계획이 결정적으로 작용했다. 조지아주는 뛰어난 세제혜택과 더불어 전세계 배터리 업체들이 투자 시 우려하는 고용 문제에 교육훈련 프로그램과 같은 현실적인 해결책을 제안하는 등 각종 행정 지원을 약속했다.

조지아주 입장에서 SK이노베이션 전기차 배터리 공장 투자 유치는 ‘역대 최대’의 성과로 평가받고 있다. 

순수 해외 자본 기준으로 총 1조9000억원에 달하는 투자는 조지아주 역사상 최대 규모다. 일자리도 2000개 이상 창출될 것으로 추산된다. 추가 투자가 현실화될 경우, 후방 효과까지 고려하면 실제 조지아주 경제에 미치는 영향은 향후 수십년간 수십 조원에 이를 것이라는 분석도 있다.

SK이노베이션은 조지아주 유일의 대규모 배터리 공장을 보유함으로써, 인근에 위치한 글로벌 자동차 업체들에게 안정적으로 배터리를 공급할 수 있는 여건을 확보하게 된다.

2022년부터 이 공장에서 생산되는 물량은 인근 테네시(Tennessee 채터누(Chattanooga) 소재의 전기차 회사 공장에 공급한다는 방침이다.

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